Den vise kongen – eller et politisk mesterstykke?

Statsminister Narendra Modi holder tale på et arrangement for gjester, militære, frivillige og flåte-kunstnere i forbindelse med forberedelsene til nasjonaldagen, 24. januar i New Delhi i år. (Foto: Press Information Bureau. https://pib.gov.in)

I løpet av det siste året har det snøhvite håret og skjegget til Indias statsminister Narendra Modi blitt bemerkelsesverdig langt. Så langt, faktisk, at både media og befolkningen ellers har lagt merke til det og beleilig lagt andre, mer presserende saker til side. Hvorfor bruker politiske kommentatorer tiden sin på statsministerens nye frisyre når landet er midt i en pandemi, økonomien stagnerer og sinte bønder har demonstrert i hovedstaden i månedsvis? 


Skrevet av Postdoktor Niladri Chatterjee, Professor Arild Engelsen Ruud, Førsteamanuensis Kenneth Bo Nielsen (alle Universitetet i Oslo) og Postdoktor Guro Waarhus Samuelsen (MF vitenskapelig høyskole for teologi, religion og samfunn)

Politikeres fremtoning og image har alltid vært viktig i India. Det kan i hvert fall spores helt tilbake til den radikale forvandlingen Mohandas Karamchand Gandhi gikk gjennom, fra velkledd advokat til Mahatma (Den store Sjel) – den “halvnakne indiske fakiren”, som Churchill kalte ham – ikledd kun et selvvevd lendeklede av khadi-stoff, med vandrestav i hånda. I det postkoloniale India har mange politikere, for eksempel Lalu Prasad Yadav og Mamata Banerjee, strukket seg langt for å fremstille seg selv som aam admi – vanlige folk. Det er tydelig at utseende er viktig i indisk politikk. 

Modis mange stilskifter

Dra pila opp og ned for å se Modis forvandling. Kort skjegg: Narendra Modi som delstatsminister i Gujarat, 2013 (Narendra Modis Flickr/Wikimedia Commons). Langt skjegg: Narendra Modi under et video-møte med World Economic Forums Davos Dialogue 28. januar 2021 (Press Information Bureau/pib.gov.in)

Narendra Modi har gått gjennom mange stilskifter i løpet av relativt kort tid. Fra 2007 og fremover dyrket han et nøye utformet image som en effektiv og kompetent administrerende direktør for delstaten Gujarat, en fremtoning han tok med seg inn i valgkampen før nasjonalvalget i 2014. Her lovte han å være selve legemliggjøringen av Det nye India – en økonomisk supermakt. Under selve kampanjen var han imidlertid rask til å forvandle seg om til en ydmyk chaiwallah (teselger), en forvandling som gjorde det mulig å kritisere motstanderen Rahul Gandhi i Den indiske nasjonalkongressen som dynastisk og elite. Etter valgseieren vendte Modi umiddelbart tilbake til sin adm.dir.-stil. Han stilte blant annet i et møte med daværende president Obama kledd i en særdeles kostbar dress hvor nålestripene bestod av miniatyrbroderier av hans eget navn.

Embed from Getty Images

Statsminister Narendra Modi og President Barack Obama håndhilser før et møte i New Delhi, 25. januar 2015. President Obama var da på et tre-dagers statsbesøk i India med mål om å knytte enda tettere bånd mellom de to landene. Her har Narendra Modi på den mye omtalte dressen. (Foto: Vinod Singh/Anadolu Agency/Getty Images)

Som statsminister tilbragte Modi mye tid utenlands for å forhandle frem handelsavtaler og møte investorer. Da det nærmet seg neste valg var det likevel tydelig at Indias økonomiske vekst hadde stagnert. Modi var ingen effektiv adm.dir. for landet. Så skjedde noe nytt: Vinteren 2017/2018 var det flere terrorangrep mot landet og pakistanske styrker skal ha krysset grensen. Modi slo tilsynelatende hardt tilbake, og ble fremstilt som landets store beskytter i både nyhetskanaler og sosiale medier. Grensetrefningene gjorde at Modi kunne gjennomføre nok et stilskifte, denne gang til Indias chowkidar, landets vokter.

Selv om Modi vant valget på å være landets portvokter i 2019, så har også dette imaget fått seg noen solide bulker siden. Det er betydelig økt usikkerhet i grenseområdene mot både Pakistan og særlig Kina. I juni i fjor ble 20 indiske soldater drept i en trefning med kinesiske styrker i Ladakh. Det har vært mindre grensesammenstøt både før og etter, og det er betydelig uro på indisk side over kinesernes bygging av veier og landsbyer tett opptil grensen.

Så kom koronapandemien og gjorde alt enda verre. Viruset har forårsaket mer enn 153 000 dødsfall, og satt India nest høyest på listen over land med flest koronadøde. Bilder og videoer av fattige migrantarbeidere som til fots forlot byene for å komme seg hjem til hjemstedene sine spredte seg globalt og var med på å undergrave Modis image som folkets beskytter. Dette ble på tragisk vis illustrert da nesten 1000 migranter døde før de nådde sine hjem. Det er med dette bakteppet vi må forstå Modis siste stilskifte.

Et kriseskjegg?

Statsmininster Narendra Modi utfører Bhoomi Pujan ved Shree Ram Janmabhoomi-tempelet 5. august 2020. (Foto: Press Information Bureau, pib.gov.in)
Mogul-keiseren Babur (Lisens: Falt i det fri-public domain/Wikimedia commons)

Da han gjennomførte innsettelsesseremonien ved det nye Ram-templet i Ayodhya i august i fjor var det åpenbart at Modis hår og skjegg ikke bare hadde grodd – håret var “ikke lenger trimmet og spisset, men svært bustete,” som én observatør uttrykte det. Da en høytidelig Modi, omgitt av prester som resiterte sanskrit-shlokaer, la den første steinen, var hans nye sakrale stil som skreddersydd for anledningen. Det tok ikke lang tid før både følgesvenner og motstandere begynte å tolke stilendringen: Han ble sammenlignet med julenissen, Albus Humlesnurr fra Harry Potter, Mogul-keiseren Babur og, senest, med den berømte bengalske poeten Rabindranath Tagore.

Rabindranath Tagore. (Lisens: Falt i det fri-public domain/picryl.com)

En mer seriøs tolkning må imidlertid ta utgangspunkt i den kulturelle betydningen skjegg og langt hår har. Én måte å lese Modis nye “look” på er som uttrykk for mestring. Christopher Oldstone-Moore, forfatter av boken Of Beards and Men: The Revealing History of Facial Hair fra 2015, har introdusert uttrykket “kriseskjegg.” Det å la skjegget gro uttrykker ifølge ham at en mann er fullt dedikert til en oppgave – for eksempel å løse en krise. Ifølge Oldstone-Moore fungerer dette fordi skjegg vanligvis assosieres med barskhet og fysisk styrke. I denne forklaringen er Modis skjegg et slags “koronaskjegg” som taler til folkets behov for å kjempe seg gjennom pandemien. Skjegget resonnerer dermed kanskje også hos millioner i den indiske arbeiderklassen: mange av disse har blitt sett med egne, nygrodde kriseskjegg.

Denne fortolkningen styrkes av at Modi har insistert på å bruke en gaamcha som ansiktsdekke under pandemien heller enn et kirurgisk munnbind. En gaamcha er et tynt, fargerikt bomullshåndkle som vanligvis brukes på bygda i India som beskyttelse mot støv og solskinn. Modis uflidde skjegg og hår og hans gaamcha representerer den mentale styrken og barskheten til en alfahann som kjemper mot en pågående pandemi på vegne av Indias 1,3 milliarder innbyggere, samtidig som han forblir en enkel og ydmyk inder, en chaiwalla. Dersom denne logikken stemmer vil skjegget forsvinne så snart pandemien er over.

Den vise kongen, eller en politisk slagplan for 2024?

Embed from Getty Images

Statsminister Narendra Modi taler til pressen på den første dagen av statsbudsjettforhandlingene i parlamentet, New Delhi 29. januar 2021. (Foto: T. Narayan/Bloomberg via Getty Images)

Jawaharlal Nehru og Mahatma Gandhi. (Kilde: Falt i det fri-public domain/snl.no

Men selv om smitte- og dødstallene nå er fallende, har skjegget så langt ikke falt. Det fortsetter bare å vokse. Forklaringen om den sterke alfahannen er derfor ikke den eneste mulige tolkningen.
Det har nylig kommet andre forslag som sammenligner Modis nye utseende med vise menn og munker. I denne sammenheng er det verdt å nevne statsviteren Morris-Jones som på 1960-tallet lanserte teorien om “de tre idiomene” i Indias politiske kultur: Den tradisjonelle, den moderne (med Nehru som eksempel), og den hellige (med Gandhi som eksempel). Den hellige stilen kommer gjerne til uttrykk i språket, klesstilen og væremåten til en person som hevder eller får autoritet basert i religiøs kunnskap og overbevisning. De blir ofte gjenstand for den ærbødigheten og respekten mange indere (hinduer) har for hellige personer. Det er denne autoritetsmodellen Modi nå ser ut til å etterligne.

Narendra Modi er svært aktiv på sosiale medier, og la ut dette bildet på sin Instagram i forbindelse med turen til Kedarnath.

Noen husker kanskje Modis besøk til Kedarnath (et viktig pilegrimssted for hinduer) i mai 2019 og hans direktesendte meditasjon fra en av hulene der. Dette var rett før valget, men lenge før pandemien traff India. Så om Modis skifte av stil og image er strategisk, er valget av tidspunkt likeså. Selv om det neste nasjonale valget i 2024 fortsatt er lenge til, er Modi kjent for å tenke fremover. Gitt den enorme nedturen som Covid-19 har påført den indiske økonomien ligger det ikke i kortene at den økonomiske situasjonen vil bli bedre. Og, på tross av den militære retorikken og poseringen er det heller ikke sannsynlig at den indiske hæren vil ha mye fremgang i møte med kineserne.

Dette vil gjøre det i overmåte vanskelig for Modi å gå inn i valgkampen som den vellykkede direktøren eller som den handlingskraftige landsvokteren. Faktisk vil enhver påstand i den retningen raskt bli slått ned på av opposisjonen. I denne situasjonen er den mest sannsynlige forklaringen bak det voksende håret og skjegget (og den tilhørende bekledningen) at Modi bygger sitt nye image som rajarshi, en vis konge.

Allerede i august 2020 gikk faktisk den ledende Kongressparti-politikeren Shashi Tharoor ut og beskrev Modis politiske uttrykk som rishiraj, eller “en hellig mann som også er konge”. Innenfor indisk og hinduisk filosofisk tradisjon ville det politiske imaget som rajarshi/rishiraj bety at Modis mange feilsteg bare vil ses på som prøvelser på veien mot frelse – eller det som i politisk sammenheng vil være det tilsvarende, etableringen av et Ram rajya, det perfekte samfunn.

31. jan 2021: Modi taler i anledning 125-års jubileet for Prabuddha Bharata (Oppvåknet India), et engelskspråklig månedstidsskrift for Ramakrishnaordenen startet av Swami Vivekananda. Det anses å være et viktig medium for å spre Indias eldgamle åndelige visdom.

Tatt i betraktning det voksende hindutva-hegemoniet i India, at Ram-tempelet i Ayodhya snart er ferdig (behørig feiret i nasjonaldagsparaden 26. januar hvor delstatsregjeringen i Uttar Pradesh – ledet av den konservative BJP-politikeren Yogi Adityanath – viste frem en flåte med en modell av Ram-tempelet og vismannen Valmiki), og med delstatsvalget i Vest-bengal rett rundt hjørnet, er det godt mulig at Den vise Kongen vil være Modis trumfkort.